É possível correr uma maratona em menos de duas horas? Por Quino Petit, do El País

Do El País, em 22 de abril de 2017

Três atletas, uma equipe de pesquisadores e um gigante de material esportivo. Um desafio polêmico, que acontecerá no primeiro fim de semana de maio, com  o objetivo de quebrar o recorde da rainha das corridas de longa distância. Uma odisséia nos limites da ficção científica que tem suscitado discussões sobre os limites do uso da tecnologia em esportes de alto rendimento.

O aprazível subúrbio de Beaverton, a 15 minutos de carro de Portland, é pontilhado por casas de madeira de dois andares e SVUs estacionados na garagem para curtir o mais puro estilo de vida americano. Neste enclave do Oregon, no noroeste dos Estados Unidos, um desvio leva à sede da Nike. O campus gigantes ocupa 160 hectares cercado por árvores, espaços para a prática de vários esportes, uma pista de corrida, onde atletas lendários já testaram os mais variados produtos, e um grande lago central, cercado por edifícios de pedra branca e vidros escuros.

Assista ao vídeo produzido pelo “El País” sobre o Breaking2

No meio da manhã, sob um céu de chumbo, é fácil encontrar o presidente da empresa, Mark Parker, andando e conversando com um casal de empregados durante uma pausa. A informalidade que milhares de trabalhadores se vestem se contrapõe ao rigor da vigilância. De todas as instalações, a mais restrita é chamada Mia Hamm, em homenagem ao jogador de futebol americano. Este bunker esconde a jóia da casa: o laboratório Nike Sports Research Lab (CLRS), de onde surgem inovações para aplicação em esportes de elite. Um espaço futurista com cenários que unem ciência e ficção. Aqui, um grupo de pesquisadores tenta encontrar resposta para uma pergunta: é possível correr uma maratona em menos de duas horas?

Matthew Nurse, diretor do Nike Sports Research Lab. Foto de James Rajotte/El País
Matthew Nurse, diretor do Nike Sports Research Lab. Foto de James Rajotte/El País
Matthew Nurse tem 46 anos e é o cabeça de tudo isso. Com formação em engenharia mecânica e silhueta do jogador de basquete, ele comanda uma equipe de 60 profissionais de biomecânica, fisiologia, engenharia biomédica e mecânica, físicos, matemáticos, fisioterapeutas e analistas de dados que trabalham no CLRS. Suas reflexões viajam ao futuro preocupante levantado pelo filme “Gattaca”, de como caminhar de uma maneira a poupar  energia, usar a força da parte de trás dos cascos dos cavalos ou a forma como a pele de cangurus regula a temperatura corporal. Questões que podem inspirar um protótipo destinado aos pés de um atleta de elite.

“Os seres humanos são animais no final do dia”, diz Nurse. Cada passo descreve uma nova pergunta. “Correr a maratona em menos de duas horas já não é o problema. Acreditamos que seja possível se forem dadas condições específicas e tecnologia adequada. ”

Para acionar essa mudança, Nurse e sua equipe embarcaram em uma odisséia na busca do sonho profetizado em 1991 por Michael Joyner, pesquisador da Clínica Mayo, nos Estados Unidos. Joyner estimou que o limite fisiológico do homem para completar os 42 quilômetros e 195 metros da maratona pode chegar a 1 hora, 57 minutos e 58 segundos. Poucos acreditavam que seria possível alcançar isso antes de 2030. Mas com a evolução do recorde mundial, batido oito vezes desde o final de milênio passado, reduzindo em 3 minutos e 8 segundos, cientistas do CLRS estão convencidos que existe possibilidade de correr abaixo de 2 horas. O melhor tempo atualmente pertence ao queniano Dennis Kimetto, com 2h02m57s, obtido na Maratona de Berlim, em 2014.  Para pulverizar esses minutos que  faltam para abaixar dos 120 minutos, Nurse criou o projeto Breaking2.

“Conseguir isso permitirá testar o limiar do corpo humano”, diz Nurse. “Isso envolve mudanças na essência da maratona. Na sua preparação, nutrição e estratégias de hidratação e raça associados. Se não conseguirmos, vamos ficar devastados. Mas não sem sucesso, mas porque sabemos que é possível.”

Brad Wilkins, responsável científico do projeto Breaking2/Foto de James Rajotte?El País
Brad Wilkins, responsável científico do projeto Breaking2/Foto de James Rajotte?El País
A missão começou em junho de 2014, quando Nurse apresentou a idéia para figurões da Nike. Ele foi acompanhado pelo Dr. Brad Wilkins, cientista responsável pelo CLRS, e Brett Kirby, diretor do laboratório de fisiologia. Nurse recebeu a luz verde, começou o desafio estudando as condições ambientais e melhoria de calçado. Tudo o que seria necessário para que o corredor pudesse manter uma frequência de 160-170 batimentos por minuto e com 90% de sua capacidade aeróbica por mais de duas horas. Nesse mesmo ano, Yannis Pitsiladis, professor da Universidade de Brighton, no Reino Unido,  também lançou seu próprio projeto Sub2, com o recrutamento de etíope Kenenisa Bekele, campeão olímpico por três vezes (10.000m em Atenas-2004 e em Pequim-2008 e 5.000m em Pequim-2008), como cobaia.

“Em 2014, percebemos se não fizéssemos o projeto, outro faria”, diz Brad Wilkins.

Ele, de 46 anos, lidera o desafio científico da estratégia da Nike para reduzir em duas horas uma maratona. Wilkins era um aluno do profeta Michael Joyner e ajudou no desenvolvimento de materiais para a regulação da temperatura corporal utilizado na Copa do Mundo da África do Sul, em 2010. O roteiro que Wilkins rastreou para moldar o projeto Breaking2 com o colega Brett Kirby, dez anos mais jovem e responsável por anos pela parte fisiológica da marca, deixou que os candidatos eleitos para quebrar o recorde decidissem o local com as condições ambientais ideias ​​para definir a estratégia de corrida e desenvolver a tecnologia necessária para alcançar o objetivo.

Sob um orçamento secreto, que se imagina ser um cheque em branco, os dois configuraram o CLRS. O projeto aposta no prestígio desta empresa fundada em 1964, que tem 70 mil funcionários em todo o mundo e arrecadou mais de R$ 128 milhões no ano passado.

“Hoje estamos mais perto do que nunca para quebrar a barreira de duas horas na maratona”, diz Wilkins. “As condições fisiológicas e ambientais que afetam o conhecimento de que a fisiologia está longe das informações existentes em 1991, quando Michael Joyner calculou esse limite. A combinação com a tecnologia que desenvolvemos a partir de estudos de CLRS formam o coquetel perfeito para alcançar esse objetivo “.

O corredor Matt Tegenkamp na pista de testes do Nike Sports Research Lab, onde são desenvolvidos os materiais que se serão usados na tentativa de quebra do recorde da maratona/ Foto de James Rajotte/El País
O corredor Matt Tegenkamp na pista de testes do Nike Sports Research Lab, onde são desenvolvidos os materiais que se serão usados na tentativa de quebra do recorde da maratona/ Foto de James Rajotte/El País
Numa pista de 100 metros nas instalações do CLRS estão distribuídas, por ambos os lados, dezenas de telas e mecanismos como se fosse uma estação espacial. Esta faixa laranja com quatro pistas é o foco principal da análise. O mesmo cenário onde Kirby Wilkins e outros 20 especialistas internacionais em maratona escolheram os três homens que irão assumir o desafio. Os selecionados para a glória ou o fracasso são o queniano Eliud Kipchoge, campeão olímpico na Rio-2016; o etíope Desisa Lelisa, duas vezes vencedor da Maratona de Boston, e o eritreu Zersenay Tadese, recordista mundial da meia maratona.

“A seleção foi realizada com base no consumo máximo de oxigênio no sangue, a eficiência energética e velocidade sustentável”, diz o fisiologista Brett Kirby. “E o compromisso de compartilhar conosco todas as informações sobre os seus treinos e seguir as orientações que estabelecemos-los aqui.”

Para dar forma a esta rotina de protocolo, os três maratonistas passaram por centenas de testes de todos os tipos. Em paralelo com estudos para otimizar o treinamento, a alimentação e a hidratação, foram executados testes biomecânicos para moldar o material que seria utilizado na tentativa. Análises de câmaras de infravermelho ultra-rápidas, que capturam, por meio de 80 pontos monitorados, o movimento do corpo em três dimensões ao longo da pista do laboratório.

Também há medições do consumo de oxigênio do sangue que determinam a eficiência de cada modificação no protótipo, que são digitalizados e transformados em moldes de espuma para ajustar o modelo do tênis para cada corredor. Os testes de desempenho são feitas dentro de duas câmaras seladas, que simulam variações de temperatura entre 20 e 50 graus, e as condições de vento e de umidade.

Moldes de pés no Nike Sports Research Lab. Foto de James Rajotte/El País
Moldes de pés no Nike Sports Research Lab. Foto de James Rajotte/El País
O robô Hal – uma homenagem a Hal 9000 do filme “2001: Uma odisséia no espaço”, do diretor Kubrick Stanley -, em uma câmera selada, com temperatura ajustável e túnel de vento, emprestou seu corpo artificial para testes aerodinâmicos de material têxtil, com acelerômetros, medições antropométricas, diferentes testes de força muscular, eletrocardiograma, sensores de temperatura, de humidade na pele …

“Os dados representam a nova voz dos atletas de elite”. Esse é um mantra repetido pelos cientistas do CSRL. “Mas esses homens não são máquinas”, diz Wilkins. “A tecnologia é tão onipresente agora que temos consistência científica para medir parâmetros através de dados que nos permitem buscar objetivos impensáveis ​​há algumas décadas. Mas nós estamos falando sobre a maratona. Em duas horas, tudo pode acontecer. Estes três atletas estão em forma física extrema. Muitos dos riscos que irão determinar o sucesso ou fracasso têm mais a ver com a forma e as condições em que eles podem realizar o teste “.

O fisiologista Brett Kirby  monitora os atletas em seus países de origem. “Eles sempre carregam um relógio com GPS conectados a este laboratório, e seus treinadores todos os dias nos enviam informações sobre seu status na ativa e em repouso”, diz Kirby. “Quanto a nutrição, temos enfatizado a ingestão de açúcares durante a corrida através de líquidos específicos. Nós fornecemos treinamento personalizado ao extremo. E temos insistido no controle do esforço excessivo, de lesões e de estresse mental .”

O local escolhido para tentar o desafio é o Autódromo Nacional de Monza, na Itália. Depois de meses de estudo das condições climáticas no planeta, os cientistas decidiram por este circuito de Fórmula-1, a 20km de Milão. Os motivos: asfalto  que proporciona consistência nas pisadas, temperaturas constantes abaixo de 15 graus, baixas velocidades de vento para minimizar o arrasto aerodinâmico e uma altura de um pouco mais de 150 metros acima do nível do mar, que favorece a concentração de oxigênio no sangue e uma consequente melhora de rendimento dos corredores acostumados à altitude. Uma delegação de pesquisadores do CLRS, liderada por Kirby e Wilkins, começou a trabalhar os três maratonistas em Monza no dia 7 de março,  para colocá-los no primeiro teste de campo, com material projetado, a partir de 2014, do protótipo que deu origem ao projeto. A arma secreta, como não poderia ser de outra forma, é um tênis.

O modelo Zoom Vaporfly Elite, que será usado para a tentativa de quebra de recorde da maratona. Foto de James Rajjote?El País
O modelo Zoom Vaporfly Elite, que será usado para a tentativa de quebra de recorde da maratona. Foto de James Rajjote?El País
A arma secreta chama-se Nike Zoom Elite Vaporfly, que pesa menos de 200 gramas e é resultado de milhares de variáveis ​​testadas no túnel de vento de acordo com o pé de cada um dos três atletas. O segredo está em sua potente entressola, compostas por folha de fibra de carbono em forma de concha na parte dianteira, entre duas camadas espessas de enchimento de espuma destinadas a combinar propulsão a cada passada. Para diminuir para menos de duas horas o recorde atual da maratona, é preciso tirar 178 segundos por volta, o que equivale a um ganho de energia de 3%. Os criadores do Zoom Vaporfly Elite garantem que este tênis pode reduzir em 4% os gastos de energia na corrida. A sola curvada toca o solo com uma elevação de 45º no ângulo calcanhar .

“A parte alta é destinada a minimizar os danos ao corpo quando você tem que dar mais de 20 mil passos para terminar uma maratona. Depois de testar no laboratório, este tênis permitiu uma redução de 4% de energia no consumo de oxigénio no sangue”, diz Stefan Guest, responsável pelo design do Nike Explore Team Running,

Camiseta e manguito desenvolvidos especialmente para os corredores que enfrentarão o desafio de tentar quebrar o recorde da maratona. Foto de James Rajotte/El País
Camiseta e manguito desenvolvidos especialmente para os corredores que enfrentarão o desafio de tentar quebrar o recorde da maratona. Foto de James Rajotte/El País
Às 17h do dia 7 de março, sob céu ensolarado, 12 graus de temperatura e um vento gelado soprando a mais de 40km/h, os três maratonistas foram para a pista de Monza com outros corredores que trabalharam como coelhos para a marcação de tempo. Além do tênis, os protagonistas usavam todo o material especial desenvolvido com base em suas anatomias: camisetas com costuras de alças com aberturas de ventilação e pontos aerodinâmicos nas áreas dorsais; calças com os mesmos pontos colaterais para reduzir a resistência ao vento; protetores de braço que regulam a sensação térmica e meias que se encaixam no tênis favorecendo a ventilação. O peso total do material para cada um deles pesa pouco mais de 400 gramas. A missão contou ainda com um carro que foi marcando o tempo restante para completar um trecho de meia maratona. Agarrado a um walkie-talkie,  Wilkins comandou dezenas de homens que estavam revisando os dados e controlando a entrada e saída dos coelhos na corrida.

Africano como os três protagonistas, Eliud Kipchoge, de 32 anos e 57kg, tem no currículo 2h03m05s na Maratona Londres; Desisa Lelisa, de 27 anos e 55kg, tem seu melhor tempo em 2h04m45s. Já Zersenay Tadese tem 35 anos e pesa 54kg, dono do atual recorde mundial de meia maratona (58m23s). Através de chips instalados no asfalto ao longo de um percurso circular, que marca uma volta em 2.400 metros. os dados são enviados para os analistas do CLRS.

Os africanos que tentarão correr uma maratona em menos de 2 horas: Lelisa Desisa (à esquerda), Zersenay Tadese e Eliud Kipchoge. Foto de divulgação
Os africanos que tentarão correr uma maratona em menos de 2 horas: Lelisa Desisa (à esquerda), Zersenay Tadese e Eliud Kipchoge. Foto de divulgação
Ao lado da pista do circuito de Monza, o espanhol Jerónimo Bravo, treinador de Zersenay Tadese, de cronômetro na mão, observa os resultados. “Diminuir em duas horas uma maratona parece ser como dedicar uma vela à santa correta”, disse ele, em tom de brincadeira, mas também meio a sério. “Zersenay está desde novembro dedicado a este desafio. Um dos grandes ajustes em sua rotina tem sido a hidratação e nutrição”.

No final do dia, o único dos três que manteve a voz firme foi Eliud Kipchoge. “Eu posso quebrar a barreira das duas horas na maratona porque eu acredito em mim mesmo. Haverá recompensa financeira se eu fizer, não vou dizer qual, mas meu objetivo é fazer história. ”

“Vamos tentar algo muito difícil, mas graças à tecnologia será possível”, afirma Lelisa Desisa.

Em relação ao uso controverso dos coelhos durante a corrida, Wilkins está mantendo conversações com a Federação Internacional de Atletismo (IAAF, na sigla em Inglês) para possível aprovação da prova.

“Hoje só posso dizer que este projeto é chamado Breaking2, que tem como objtivo reduzir a maratona em duas horas.”

Apesar de todos os responsáveis pelo projeto da Nike garantirem que o modelo Zoom Vaporfly Elite, que terá uma versão para o mercado lançado em junho, está em conformidade com as regras da IAAF, a entidade disse ao “El País” que vai estudar o caso para ver se tênis está de acordo com o regulamentos que proíbe o uso de qualquer tecnologia que forneça “ajuda adicional” ao corredor.

A maratona se tornou um campo de batalha entre as empresas de material esportivo. A Adidas investe no modelo Adizero Sub2, que, segundo ela, reduz o consumo de oxigênio em 1%.

“Esses tipos de invenções nos aproxima ainda mais da figura do cyborg”, diz José Luis Pérez Trivedi, professor de filosofia do direito da Universidade Pompeu Fabra, de Barcelona, autor, entre outros livros,  da “Ética e esportes” (Desclée) e o recente “O doping e novas tecnologias” (UOC Editorial). “Como em outras áreas da nossa vida, o surgimento de novas tecnologias no esporte é incessante. Inevitavelmente, isso gera disputas judiciais.”

Será que os super atletas serão drones? No subúrbio de Beaverton, nos arredores de Portland, onde os membros da Nike, em seus laboratórios com ambientação próxima da ficção científica, elaboraram o Breaking2, o diretor Matthew Nurse diz não ter a resposta:

“Tudo acontece muito mais rápido hoje, inclusive no esporte. Basta olhar para as mudanças genéticas que podem ser realizadas, nas variáveis de nutrição e hidratação, no desenvolvimento da ciência, da medicina e da tecnologia. Hoje os avanços são maiores do que no passado. Nós mudamos como espécie. Aqui (na Nike), nós promovemos uma revolução e contamos com o auxílio de advogados para cumprir os regulamentos. Mas nunca deixaremos que eles parem os nossos projetos de inovação “.

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